Biografía de Charles Babbage

Hechos rápidos: Charles Babbage

Charles Babbage (26 de diciembre de 1791-18 de octubre de 1871) es conocido como el «Padre de la Computadora» gracias a su trabajo de desarrollo de prototipos para las primeras máquinas de computación mecánica y programable. Nombre completo: Charles Babbage. Apodo: Padre de la Informática. Nació: El 26 de diciembre de 1791 en Surrey, Inglaterra. Nombres de los padres: Benjamin y Elizabeth Pumleigh Teape Babbage. Murió el 18 de octubre de 1871 en Londres, Inglaterra.

Los últimos avances

Educación: Universidad de Cambridge. Logros clave: Produjo prototipos de máquinas que computaron e imprimieron tablas matemáticas. Esposa: Georgiana Whitmore. Niños: 8, 3 de los cuales sobrevivieron hasta la edad adulta (Dugald, Benjamin y Henry). Cita famosa: «Nadie negará que el más alto grado de precisión alcanzable es un objeto deseable, y generalmente se encuentra que los últimos avances hacia la precisión requieren una mayor devoción de tiempo, trabajo y gasto, que los que los preceden».

Un amplio número de intereses

Fue un escritor prolífico, con un amplio número de intereses que incluían las matemáticas, la ingeniería, la economía, la política y la tecnología. Entre los muchos inventos de Babbage se encuentran el moderno sistema postal de Inglaterra, así como los velocímetros y los vaqueros para motores de locomotoras. Pero sus inventos más conocidos fueron sin duda sus máquinas de computación.

Los primeros años

Charles Babbage nació el 26 de diciembre de 1791 en Surrey, el mayor de cuatro hijos del banquero londinense Benjamin y Elizabeth Pumleigh Teape Babbage. Sólo él y su hermana Mary Ann sobrevivieron a la primera infancia. Los Babbages eran una familia bastante acomodada, y como único hijo sobreviviente, Charles fue enviado a las mejores escuelas, incluyendo Exeter, Enfield, Totnes y Oxford antes de entrar finalmente en el Trinity College de Cambridge en 1810.

La Sociedad Analítica

En Trinity, Babbage leyó matemáticas, y en 1812 se unió a Peterhouse en la Universidad de Cambridge, donde fue el mejor matemático. Mientras estaba en Peterhouse, cofundó la Sociedad Analítica, una sociedad científica más o menos burlona que, sin embargo, contaba con la participación de algunos de los jóvenes científicos más conocidos de Inglaterra. Babbage se graduó en Peterhouse en 1814.

Babbage se casó con Georgiana Whitmore en Teignmouth el 2 de julio de 1814. Su padre quería que esperara hasta que tuviera suficiente dinero para mantenerse, pero aún así le prometió a su hijo 300 libras al año de por vida. El más joven de los Babbages tuvo finalmente ocho hijos, de los cuales sólo tres llegaron a la edad adulta. Después de su graduación, Babbage se convirtió en profesor de astronomía en el Instituto Real. Luego fue elegido como miembro de la Sociedad Real en 1816.

Inventando «La Máquina Diferencial»

A principios del siglo XIX, las tablas de navegación, astronómicas y actuariales eran piezas vitales de la floreciente era industrial. En la navegación, se usaban para calcular el tiempo, las mareas, las corrientes, los vientos, las posiciones del sol y la luna, las costas y las latitudes. Las tablas se construían laboriosamente a mano en aquella época: las tablas inexactas provocaban retrasos desastrosos e incluso la pérdida de barcos.

Una máquina para producir

Babbage comenzó a crear una máquina para producir esas mesas mecánicamente en 1819. Para 1823, la describió como una máquina que tabularía los cálculos hasta 20 decimales. Se llamó la Máquina de Diferencias, por el principio de las diferencias finitas. Ese principio es un método matemático de resolver las expresiones polinómicas por adición, y por lo tanto resoluble por una simple máquina.

Una máquina de tejer construida en 1801

En 1827, la esposa y el padre de Babbage murieron, así como dos de sus hijos. De la herencia de su padre, heredó 100.000 libras. En gran medida, esa herencia hizo posible que Babbage dedicara su vida a sus máquinas. Babbage había visto el telar de Jacquard, una máquina de tejer construida en 1801, que se accionaba a mano y se manejaba con instrucciones entregadas por tarjetas perforadas.

El apoyo del gobierno

Quería construir una infalible máquina calculadora a vapor o con manivela que calculara e imprimiera tablas. Después de que se construyera el prototipo del Motor Diferencial en 1823, el proyecto de Babbage fue financiado por un entusiasta gobierno británico. El propio Babbage construyó varios prototipos de la Máquina Diferencial, pero a pesar de estos éxitos parciales, el gobierno británico dejó de financiar el proyecto en 1832, después de una década sin un modelo de trabajo.

Un piano de cola

El proyecto se terminó oficialmente en 1842. Más tarde, el impresor sueco Per Georg Scheutz (1785-1873) construyó con éxito una máquina comercial basada en el trabajo de Babbage, conocida como el motor de cálculo Scheutziano. Aunque imperfecto y del tamaño de un piano de cola, el motor se demostró en París en 1855, y se vendieron versiones a los gobiernos de EE.UU. y Gran Bretaña.

Motor analítico

Para 1834, Babbage había dejado de trabajar en la Máquina Diferencial y comenzó a planear una máquina más grande y completa: la Máquina Analítica. La nueva máquina de Babbage fue un enorme paso adelante. Se construiría para calcular más de una tarea matemática: en otras palabras, sería lo que hoy llamamos programable. Babbage propuso que su nueva máquina se alimentara de tarjetas perforadas tipo Jacquard, leídas por sensores mecánicos.

Los cálculos intermedios

Incorporó el almacenamiento de memoria y anticipó las técnicas modernas de computación como la «transferencia de condiciones» para que los cálculos intermedios dirigieran automáticamente a la máquina a modificar su propio programa. Babbage continuó dedicando la mayor parte de su tiempo y fortuna a la construcción del Motor Analítico, pero nunca logró que ninguna de sus diversas versiones funcionara. La tecnología de ingeniería de la época simplemente no existía para la precisión requerida por su máquina y su impresora.

Conociendo a Ada Lovelace

Babbage conoció a Ada Byron (1815-1852), la hija del poeta Lord Byron y más tarde Condesa de Lovelace, el 5 de junio de 1833. Ella tenía 17 años. Ada y su madre asistieron a una de las conferencias de Babbage, y después de alguna correspondencia, Babbage los invitó a ver una versión a pequeña escala de la Máquina Diferencial. Ada quedó fascinada, y solicitó y recibió copias de los planos de la Máquina Diferencial. Ella y su madre visitaron fábricas para ver otras máquinas en funcionamiento.

Un trabajo adicional en la traducción

Ada Lovelace leyó ampliamente y estudió con dos de los mejores matemáticos de su época: Augustus De Morgan y Mary Somerville. Después de traducir «Notions sur la Machine Analytique de M. Charles Babbage» de Luigi Menabrea, le envió una copia a Babbage. Él respondió que ella podría haber escrito el artículo por sí misma, y Lovelace se embarcó en un trabajo adicional en la traducción, agregando apéndices detallados y notas a pie de página al contenido. Este documento esencialmente describía cómo programar la Máquina Diferencial, haciendo de Ada Byron Lovelace la primera programadora del mundo.

Legado y muerte

Babbage murió en su casa de Londres el 18 de octubre de 1871. Su hijo Henry continuó el trabajo de Babbage, pero como su padre, Henry fue incapaz de construir una máquina completamente funcional. Otro de sus hijos, Benjamin, emigró a Australia del Sur, donde se descubrieron muchos de los papeles de Babbage y piezas de los prototipos en 2015. Una versión moderna y funcional de la Máquina Diferencial de Babbage fue construida con éxito en 1991 por Doron Swade, conservador del Museo de Ciencias de Londres. Tiene una precisión de 31 dígitos, tiene 4.000 partes y pesa más de tres toneladas métricas.

Un motor analítico que funcione

La impresora, terminada en el 2000, tenía otras 4.000 partes y pesaba 2,5 toneladas métricas. Swade es parte del Plan 28, un intento de construir un motor analítico que funcione. Charles Babbage fue una de las figuras más influyentes en el desarrollo de la tecnología. Sus máquinas sirvieron como el predecesor intelectual de una amplia gama de técnicas industriales e informáticas.

La sociedad inglesa del siglo XIX

Además, se le considera una figura significativa en la sociedad inglesa del siglo XIX. Publicó seis monografías y al menos 86 artículos, y dio conferencias sobre temas que van desde la criptografía y la estadística hasta la interacción entre la teoría científica y las prácticas industriales. Fue una gran influencia para los economistas, incluyendo de John Stuart Mill a Karl Marx.

 

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