Biografía de Cristóbal Colón

Los lucrativos mercados de Asia oriental

Cristóbal Colón (1451-1506) fue un navegante y explorador genovés. A finales del siglo XV, Colón creyó que sería posible llegar a los lucrativos mercados de Asia oriental dirigiéndose hacia el oeste, en lugar de la tradicional ruta que iba hacia el este alrededor de África. Convenció a la Reina Isabel y al Rey Fernando de España para que lo apoyaran, y partió en agosto de 1492. El resto es historia: Colón «descubrió» las Américas, que habían sido desconocidas hasta entonces. En total, Colón hizo cuatro viajes diferentes al Nuevo Mundo.

Los comienzos de la vida

Colón nació en una familia de clase media de tejedores en Génova (ahora parte de Italia) que era una ciudad conocida por los exploradores. Rara vez hablaba de sus padres. Se cree que se avergonzaba de haber venido de un origen tan mundano. Dejó una hermana y un hermano en Italia. Sus otros hermanos, Bartolomé y Diego, lo acompañaban en la mayoría de sus viajes. De joven viajó extensamente, visitando África y el Mediterráneo y aprendiendo a navegar.

Apariencia y hábitos personales

Colón era alto y delgado, y tenía el pelo rojo que se volvió prematuramente blanco. Tenía una tez clara y una cara algo rojiza, con ojos azules y una nariz de halcón. Hablaba español con fluidez pero con un acento que era difícil de ubicar para la gente. En sus hábitos personales era extremadamente religioso y algo mojigato. Rara vez juraba, asistía regularmente a misa y a menudo dedicaba sus domingos enteramente a la oración. Más tarde en su vida, su religiosidad aumentaría. Se puso la sencilla túnica de un fraile descalzo en la corte. Era un ferviente milenarista, creyendo que el fin del mundo estaba cerca.

Vida personal

Colón se casó con una portuguesa, Felipa Moniz Perestrelo, en 1477. Ella provenía de una familia seminoble con útiles conexiones marítimas. Murió dando a luz a un hijo, Diego, en 1479 o 1480. En 1485, estando en Córdoba, conoció a la joven Beatriz Enríquez de Trasierra, y vivieron juntos durante un tiempo. Ella le dio un hijo ilegítimo, Fernando. Colón hizo muchos amigos durante sus viajes y se carteó con ellos frecuentemente. Entre sus amigos había duques y otros nobles, así como poderosos comerciantes italianos. Estas amistades le serían útiles durante sus frecuentes penurias y sus ataques de mala suerte.

Un viaje al oeste

Es posible que Colón concibiera la idea de navegar hacia el oeste para llegar a Asia ya en 1481 debido a su correspondencia con un erudito italiano, Paolo del Pozzo Toscaneli, que le convenció de que era posible. En 1484, Colón hizo una propuesta al Rey João de Portugal, quien la rechazó. Colón se dirigió a España, donde propuso por primera vez un viaje de este tipo en enero de 1486. Fernando e Isabel estaban intrigados, pero estaban ocupados con la reconquista de Granada. Le dijeron a Colón que esperara. En 1492, Colón casi se había rendido (de hecho, estaba en camino para ver al Rey de Francia) cuando decidieron patrocinar su viaje.

Primer viaje

El primer viaje de Colón comenzó el 3 de agosto de 1492. Le habían dado tres naves: la Niña, la Pinta y el buque insignia Santa María. Se dirigieron al oeste y el 12 de octubre, el marinero Rodrigo de Triana divisó tierra. Desembarcaron primero en una isla de Colón llamada San Salvador: hoy en día existe un debate sobre qué isla del Caribe fue. Colón y sus naves visitaron varias otras islas, entre ellas Cuba y La Española. El 25 de diciembre, el Santa María encalló y se vieron obligados a abandonarla. Treinta y nueve hombres fueron dejados atrás en el asentamiento de La Navidad. Colón regresó a España en marzo de 1493.

Segundo viaje

Aunque en muchos sentidos el primer viaje fue un fracaso -Colón perdió su barco más grande y no encontró la ruta prometida hacia el oeste- los monarcas españoles estaban intrigados con sus descubrimientos. Financiaron un segundo viaje, cuyo propósito era establecer una colonia permanente. 17 barcos y más de 1.000 hombres zarparon en octubre de 1493. Cuando volvieron a La Navidad, descubrieron que todos habían sido asesinados por nativos furiosos. Fundaron la ciudad de Santo Domingo con Colón a cargo, pero fue obligado a regresar a España en marzo de 1496 para obtener suministros para mantener viva la colonia hambrienta.

Tercer viaje

Colón regresó al Nuevo Mundo en mayo de 1498. Envió a la mitad de su flota a reabastecer a Santo Domingo y se puso en marcha para explorar, llegando finalmente a la parte nororiental de América del Sur. Regresó a La Española y reanudó sus deberes como gobernador, pero el pueblo lo despreció. Él y sus hermanos fueron malos administradores y se quedaron con gran parte de la poca riqueza generada por la colonia. Cuando la crisis alcanzó su punto álgido, Colón envió a España en busca de ayuda. La corona envió a Francisco de Bobadilla como gobernador: pronto identificó a Colón como el problema y lo envió a él y a sus hermanos de vuelta a España encadenado en 1500.

Cuarto viaje

Ya en sus cincuenta años, Colón sintió que tenía un viaje más. Convenció a la corona española para financiar un viaje de descubrimiento más. Aunque Colón había demostrado ser un pobre gobernador, no había duda de sus habilidades de navegación y descubrimiento. Partió en mayo de 1502 y llegó a La Española justo antes de un gran huracán. Envió una advertencia a la flota de 28 barcos a punto de partir hacia España para que se retrasaran, pero le ignoraron, y 24 de los barcos se perdieron. Colón exploró más del Caribe y parte de América Central antes de que sus barcos se pudrieran. Pasó un año en Jamaica antes de ser rescatado. Regresó a España en 1504.

Legado de Cristóbal Colón

El legado de Colón puede ser difícil de resolver. Durante muchos años, se pensó que él fue el hombre que «descubrió» América. Los historiadores modernos creen que los primeros europeos que llegaron al Nuevo Mundo eran nórdicos y que llegaron varios cientos de años antes que Colón a las costas septentrionales de América del Norte. Además, muchos nativos americanos desde Alaska hasta Chile discuten la noción de que las Américas necesitaban ser «descubiertas» en primer lugar, ya que los dos continentes eran el hogar de millones de personas e innumerables culturas en 1492.

La construcción de barcos

Los logros de Colón deben ser considerados en conjunto con sus fracasos. El «descubrimiento» de América ciertamente habría tenido lugar en los 50 años siguientes a 1492 si Colón no se hubiera aventurado al oeste cuando lo hizo. Los avances en la navegación y la construcción de barcos hicieron inevitable el contacto entre los hemisferios. Los motivos de Colón eran mayormente monetarios, con la religión en segundo lugar. Cuando no encontró oro o una ruta comercial lucrativa, empezó a recolectar esclavos: creía que un comercio de esclavos transatlántico sería bastante lucrativo.

Los monarcas españoles

Afortunadamente, los monarcas españoles lo prohibieron, pero aún así, muchos grupos de nativos americanos recuerdan correctamente a Colón como el primer esclavista del Nuevo Mundo. Las aventuras de Colón fueron a menudo un fracaso. Perdió el Santa María en su primer viaje, su primera colonia fue masacrada, fue un terrible gobernador, fue arrestado por sus propios colonos, y en su cuarto y último viaje logró encallar a unos 200 hombres en Jamaica durante un año. Tal vez su mayor fracaso fue su incapacidad para ver lo que tenía delante: el Nuevo Mundo.

Colón nunca aceptó que no había encontrado Asia, incluso cuando el resto de Europa estaba convencida de que las Américas eran algo previamente desconocido. El legado de Colón fue una vez muy brillante, fue considerado como santo en un momento dado, pero ahora es recordado tanto por lo malo como por lo bueno. Muchos lugares aún llevan su nombre y el Día de Colón aún se celebra, pero una vez más es un hombre y no una leyenda.

 

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