Biografía del comediante Lenny Bruce

Una vida llena de controversia y problemas legales

Lenny Bruce es considerado uno de los comediantes más influyentes de todos los tiempos, así como un notable crítico social de mediados del siglo XX. Sin embargo, durante su vida problemática, fue a menudo criticado, perseguido por las autoridades, y rechazado por la corriente principal del entretenimiento. En la América conservadora de finales de los años 50, Bruce surgió como uno de los principales defensores de lo que se llamó «humor enfermo». El término se refería a los cómicos que salieron más allá de los chistes de bolsa para burlarse de las rígidas convenciones de la sociedad americana.

Los racistas e intolerantes

Dentro de unos pocos años, Bruce se ganó un público al distorsionar lo que consideraba la hipocresía subyacente de la sociedad americana. Denunció a los racistas e intolerantes y realizó rutinas centradas en tabúes sociales, que incluían prácticas sexuales, uso de drogas y alcohol, y palabras específicas consideradas inaceptables en la sociedad educada. Su propio consumo de drogas trajo problemas legales.

Y como se hizo famoso por usar un lenguaje prohibido, fue arrestado a menudo por obscenidad pública. Al final, sus interminables problemas legales condenaron su carrera, ya que los clubes fueron disuadidos de contratarlo. Y cuando actuó en público, se volvió propenso a despotricar en el escenario sobre ser perseguido. El legendario estatus de Lenny Bruce se desarrolló años después de su muerte en 1966 por una sobredosis de drogas a la edad de 40 años.

El tema de la película de 1974

Su corta y problemática vida fue el tema de la película de 1974, «Lenny», protagonizada por Dustin Hoffman. La película, que fue nominada al Oscar a la mejor película, se basaba en una obra de teatro de Broadway, que se había estrenado en 1971. Las mismas partes de comedia que habían hecho que Lenny Bruce fuera arrestado a principios de los años 60 fueron destacadas en respetadas obras de arte dramático a principios de los 70.

Una canción que recordaba un viaje

El legado de Lenny Bruce perduró. Comediantes como George Carlin y Richard Pryor fueron considerados sus sucesores. Bob Dylan, que lo había visto actuar a principios de los 60, escribió una canción que recordaba un viaje en taxi que habían compartido. Y, por supuesto, numerosos comediantes han citado a Lenny Bruce como una influencia duradera. Lenny Bruce nació como Leonard Alfred Schneider en Mineola, Nueva York, el 13 de octubre de 1925. Sus padres se separaron cuando tenía cinco años.

Los comienzos de la vida

Su madre, nacida Sadie Kitchenburg, se convirtió en artista, trabajando como presentadora en clubes de striptease. Su padre, Myron «Mickey» Schneider, era podólogo. De niño, Lenny estaba fascinado por las películas y los programas de radio muy populares de la época. Nunca terminó la escuela secundaria, pero con la Segunda Guerra Mundial en marcha, se alistó en la Marina de los Estados Unidos en 1942. En la Marina, Bruce comenzó a actuar para sus compañeros marineros.

El mundo del espectáculo

Después de cuatro años de servicio, obtuvo una baja de la Marina alegando tener impulsos homosexuales. (Más tarde se arrepintió de ello, y pudo cambiar su estado de baja de deshonroso a honorable). Al volver a la vida civil, empezó a aspirar a una carrera en el mundo del espectáculo. Durante un tiempo tomó lecciones de actuación. Pero con su madre actuando como comediante bajo el nombre de Sally Marr, se expuso a los clubes de la ciudad de Nueva York. Se subió al escenario una noche en un club de Brooklyn, haciendo impresiones de estrellas de cine y contando chistes. Se rió un poco. La experiencia lo enganchó a actuar y se decidió a convertirse en un comediante profesional.

La carrera de la comedia comienza lentamente

A finales de los años 40 trabajó como un típico comediante de la época, haciendo chistes de bolsa y actuando en los centros turísticos de Catskills y en los clubes nocturnos del noreste. Probó varios nombres escénicos y finalmente se decidió por Lenny Bruce. En 1949 ganó un concurso para aspirantes a intérpretes en «Los buscadores de talentos de Arthur Godfrey», un programa de radio muy popular (que también fue transmitido en forma simultánea a una audiencia de televisión más pequeña). Ese poco de éxito en un programa presentado por uno de los artistas más populares en Estados Unidos parecía poner a Bruce en el camino de convertirse en un comediante de la corriente principal.

La pareja se divorció en 1957

Sin embargo, el triunfo del espectáculo de Godfrey perdió rápidamente la atención, y Bruce pasó años a principios de la década de 1950 rebotando como un comediante itinerante, a menudo actuando en clubes de striptease donde al público no le importaba realmente lo que el cómico de apertura tenía que decir. Se casó con una stripper que conoció en la carretera, y tuvieron una hija. La pareja se divorció en 1957, justo antes de que Bruce encontró su pie como un prominente intérprete de un nuevo estilo de comedia.

Humor enfermo

El término «humor enfermo» fue acuñado a finales de 1950 y se utilizó vagamente para describir a los comediantes que rompieron el molde de los chistes y bromas banales sobre la suegra de uno. Mort Sahl, que ganó fama como comediante de sátira política, fue el más conocido de los nuevos comediantes. Sahl rompió las viejas convenciones haciendo chistes reflexivos que no estaban en un patrón predecible de montaje y remate.

Un comediante étnico neoyorquino

Lenny Bruce, que había llegado a ser un comediante étnico neoyorquino que hablaba rápido, no rompió del todo con las viejas convenciones al principio. Roció su entrega con términos en yiddish que muchos comediantes neoyorquinos podrían haber usado, pero también lanzó un lenguaje que había aprendido de la escena hipster de la costa oeste. Los clubes de California, en particular en San Francisco, fueron donde desarrolló el personaje que lo impulsó al éxito y, en última instancia, la controversia sin fin. Con escritores de Beat como Jack Kerouac llamando la atención y un pequeño movimiento anti-establishment en formación, Bruce se subiría al escenario y se dedicaría a la comedia stand-up que tenía una sensación más libre que cualquier otra cosa encontrada en los clubes nocturnos.

La droga de la época

Y los objetivos de su humor eran diferentes. Bruce comentó sobre las relaciones entre las razas, sesgando los segregacionistas del Sur. Comenzó a burlarse de la religión. Y él rompió chistes que indicaban una familiaridad con la cultura de la droga de la época. Sus rutinas a finales de los 50 sonarían casi pintorescas para los estándares de hoy. Pero para la corriente principal de América, que obtuvo su comedia de «I Love Lucy» o las películas de Doris Day, la irreverencia de Lenny Bruce era inquietante.

Una gran oportunidad para Bruce

Una aparición en la televisión en un popular programa de entrevistas nocturnas presentado por Steve Allen en 1959 parecía como si fuera a ser una gran oportunidad para Bruce. Visto hoy en día, su apariencia parece dócil. Él sale como algo de un observador manso y nervioso de la vida americana. Sin embargo, hablaba de temas, como niños esnifando pegamento, que seguramente ofendería a muchos espectadores.

Un programa de televisión

Meses después, apareciendo en un programa de televisión presentado por el editor de la revista Playboy Hugh Hefner, Bruce habló bien de Steve Allen. Pero se burló de los censores de la red que le habían impedido realizar algunos de sus materiales. Las apariciones en televisión a finales de los 50 subrayaron un dilema esencial para Lenny Bruce. Cuando empezó a conseguir algo cercano a la popularidad, se rebeló contra ella.

Su personalidad como alguien en el mundo del espectáculo, y familiarizado con sus convenciones, pero rompiendo activamente las reglas, le hizo ganar la simpatía de un público cada vez más numeroso que empezaba a rebelarse contra lo que se denominaba la América «cuadrada». A finales de los años 50, los álbumes de comedia se hicieron populares entre el público, y Lenny Bruce encontró innumerables nuevos fans lanzando grabaciones de sus rutinas en los clubes nocturnos.

El éxito y la persecución

El 9 de marzo de 1959, Billboard, la revista líder de la industria discográfica, publicó una breve reseña de un nuevo álbum de Lenny Bruce, «The Sick Humor of Lenny Bruce», que, en medio de una tensa jerga del mundo del espectáculo, lo comparó favorablemente con un legendario caricaturista de la revista New Yorker: En diciembre de 1960 Lenny Bruce actuó en un club de Nueva York y recibió una crítica generalmente positiva en el New York Times. El crítico Arthur Gelb tuvo cuidado de advertir a los lectores que el acto de Bruce era «sólo para adultos».

Una gran estrella

Sin embargo, lo comparó favorablemente con una «pantera» que «merodea suavemente y muerde con fuerza». La crítica del New York Times señaló lo peculiar que el acto de Bruce parecía en ese momento: Y, el periódico señaló que estaba cortejando la controversia: Con tan prominente publicidad, parecía que Lenny Bruce estaba posicionado para ser una gran estrella. Y en 1961, incluso alcanzó una especie de pináculo para un artista, tocando un espectáculo en el Carnegie Hall. Sin embargo, su naturaleza rebelde lo llevó a seguir rompiendo los límites.

Un arresto tras una actuación en la ciudad de Nueva York

Y pronto su público contenía a menudo detectives de las brigadas antivicio locales que querían arrestarlo por usar lenguaje obsceno. Fue arrestado en varias ciudades por cargos de obscenidad pública y se vio envuelto en peleas en los tribunales. Después de un arresto tras una actuación en la ciudad de Nueva York en 1964, se hizo circular una petición en su nombre. Escritores e intelectuales prominentes, incluyendo a Norman Mailer, Robert Lowell, Lionel Trilling, Allen Ginsberg y otros firmaron la petición.

Un problema importante de su carrera

El apoyo de la comunidad creativa fue bienvenido, pero no resolvió un problema importante de su carrera: con la amenaza de arresto que siempre parecía cernirse sobre él, y los departamentos de policía locales decididos a molestar a Bruce y a cualquiera que tratara con él, los propietarios de los clubes nocturnos se sintieron intimidados. Sus reservas se agotaron.

A medida que sus dolores de cabeza legales se multiplicaron, el uso de drogas de Bruce parecía acelerarse. Y, cuando subió al escenario sus actuaciones se volvieron erráticas. Podría ser brillante en el escenario, o en algunas noches podría aparecer confundido y sin gracia, despotricando sobre sus batallas judiciales. Lo que había estado fresco a finales de los 50, una ingeniosa rebelión contra la vida americana convencional, descendió en un triste espectáculo de un hombre paranoico y perseguido arremetiendo contra sus antagonistas.

La muerte y el legado de Lenny Bruce

El 3 de agosto de 1966, Lenny Bruce fue descubierto muerto en su casa de Hollywood, California. Un obituario en el New York Times mencionó que, a medida que sus problemas legales comenzaron a aumentar en 1964, sólo había ganado 6.000 dólares actuando. Cuatro años antes había ganado más de 100.000 dólares al año. Se observó que la causa probable de la muerte era «una sobredosis de narcóticos».

Los comediantes siguieron su ejemplo

El conocido productor discográfico Phil Spector (que, décadas más tarde, sería condenado por asesinato) puso un anuncio conmemorativo en la edición del 20 de agosto de 1966 de Billboard. El texto comenzaba: La memoria de Lenny Bruce, por supuesto, perdura. Más tarde los comediantes siguieron su ejemplo y utilizaron libremente el lenguaje que una vez atrajo a los detectives a los espectáculos de Bruce. Y sus esfuerzos pioneros para mover la comedia stand-up más allá de trivialidades de una línea a un comentario reflexivo sobre cuestiones importantes se convirtió en parte de la corriente principal de América.

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